Pregunta: ¿Por qué la sangre es roja?

Esta es una pregunta demasiado interesante y difícil de responder con términos básicos. Aunque, claro, intentaré que todo se entienda sin usar demasiados términos científicos.

La sangre un fluído vital que nos permite, además de muchas otras cosas, transportar nutrientes en el organismo y eliminar elementos tóxicos. Está dividida en dos grandes compuestos, la parte líquida es el plasma y el componente "forme", que son las células. La parte líquida de la sangre también contiene sustancias como proteínas y electrolitos como sodio, potasio, calcio, fósforo y magnesio. Cuando hablamos de la parte de las células, incluimos glóbulos rojos o eritrocitos, glóbulos blancos o leucocitos y, por último, las plaquetas.

Las plaquetas forman tapones para cerrar cortes en las venas y arterias. Los glóbulos blancos defienden al organismo de bacterias externas agresoras, son nuestra defensa contra las infecciones. Los glóbulos rojos transportan el oxígeno y se producen en la médula ósea, en especial del interior de los huesos largos. Tienen un promedio de vida de 120 días y logran transportar oxígeno por que poseen una proteína llamada hemoglobina, formada por uniones de muchos aminoácidos.

La hemoglobina consta de cuatro cadenas unidas por el centro a una estructura iónica llamada Hierro (Fe), que tiene la propiedad de dijar el oxígeno para su transporte, de igual forma el dióxido de carbono. A todo este proceso le llamamos hematosis, que no es otra cosa más que respirar.

Cada cadena de hemoglobina tiene en su estructura una parte llamada grupo HEMO (con "h", nada de Emo de los otros), que se encarga de "fijar" los gases como oxígeno o dióxido de carbono, y es responsable del color rojo de la hemoglobina y, por lo tanto, de los eritrocitos y la sangre.

hemoglobina

Cuando metemos aire a través de nuestros pulmones, éste transporta el oxígeno. Las estructuras de estos órganos tienen terminaciones muy pequeñas que forman pequeños sacos a los que llamamos alveolos, aquí todo empieza a complicarse. Estos alveolos están rodeados por una red muy fina de capilares sanguíneos venosos. La sangre venosa llega hasta la circulación pulmonar, transportando el dióxido de carbono. Entonces, cuando el aire dentro de los alveolos, que es rico en oxígeno, entra casi en contacto con la sangre venosa, rica en dióxido de carbono, y permite que haya una diferencia de concentración de los gases, hace que difunda el oxígeno hacia la hemoglobina de los eritrocitos. Los alveolos contendrán el CO2, que será eliminado con nuestra expiración.

alveolos

Cuando nos sacan sangre, la obtienen de la vena. Entonces, el fluído que vemos tienen alta concentración de dióxido de carbono, por eso tienen un tono rojo oscuro. Pero si pudiéramos ver una muestra de sangre obtenida de las arterias, veríamos sangre que transporta oxígeno y de un color más brillante.

Es posible saber el grado de oxigenación de la sangre con un aparato llamado pulsioxímetro, el cual emite luces con longitud de onda roja e infrarroja cuando es colocado en un área relativamente translúcida y con muy buen flujo sanguíneo, como la punta de los dedos o el lóbulo de la oreja.

Estas luces llegarán hasta un detector que mide cómo se absorbe cada una de las longitudes de onda. Por ejemplo, la sangre que lleva oxígeno absorbe luz del espectro infrarrojo y transmite longitudes de onda del espectro rojo a través de ella. Por el contrario, la hemoglobina que transporta dióxido de carbono absorbe luz del espectro rojo y deja pasar el infrarrojo.

Un dato curioso: las plantas contienen un pigmento verde que llamamos clorofila, por supuesto que es el que les da su color. Esto es el equivalente a nuestra hemoglobina, pero la diferencia radical está en que la clorofila no tiene hierro en su centro sino magnesio.

Existen diferentes "pigmentos" como la hemoglobina, lo que podría explicar que otros seres tuvieran sangre de diferentes colores. Por ejemplo:

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Yellow Bastard de Sin City.

Su sangre es amarilla y los pigmentos que la colorean podrían ser carotenos o billirrubina.

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Depredador y el Señor Spock

Su sangre es verde y los pigmentos que la colorean podrían ser sulfohemoglobina o clorofila.

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Nightcrawler y Mystique de X- Men

Su sangre azul podría ser coloreada por ficocianina.

Finalmente, la sangre de algún personaje naranja podría ser coloreada por Xantofilas.