Por Dr. Beltrán

La peste negra en la más devastadora pandemia que ha ocurrido a la humanidad, pues tan sólo durante el siglo XIV fue causante de la muerte de 25 millones de personas en Europa y 50 millones más en Asia. Es considerada hasta un castigo divino en la biblia, pues narra que durante el año 1060 a. C. en Palestina ocurrió una epidemia que mató a miles de filisteos. La llamada "peste de los filisteos" es castigo de Dios por haber sacado el arca de la alianza del templo sagrado de los israelitas. La forma en que es descrita la enfermedad y sus síntomas, que incluían inflamaciones de color negro con secreciones polentas, es lo que nos hace reconocerla.

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La peste bubónica comienza con fiebre, después se forman grandes úlceras o carbuncos que se llenarán de pus. Sabemos que se ocasiona por la infección de la bacteria Yersinia pestis, la cual encontramos en ratas y otros animales. Es tan peligrosa por su forma de contagio, la transmisión de persona a persona se hace por la inhalación de las gotitas de estornudo.

e6ebde4b8639Cuando la bacteria está en el torrente sanguíneo infecta la sangre y la envenena, los agentes patógenos generan hemorragias en la piel y mucosas, además de vómitos con sangre. Para tratar de curarla, se tomaron distintas medidas de defensa como la cuarentena, el uso de máscaras, la incineración de objetos y la protección respiratoria. Incluso se crearon ciudades o lazaretos, especialmente destinados para aislar a las personas infectadas, uno de los más famosos es el gran lazareto de Milán.

En 1656, el científico Athanasius Kircher descubrió en la sangre y fluidos corporales de los infectados, unos pequeños gusanos, vermiculiresponsables de la transmisión de la peste.

Peste-NegraLos médicos que diagnosticaban tenían que trabajar rápidamente para evitar que la enfermedad siguiera propagándose, para esto usaban máscaras y trajes que impedían su contagio.

En la gran biblioteca de El Escorial, lugar donde están las tumbas de los reyes de España, se encuentra un manuscrito llamado La Danza de la Muerte. Este documento es la interpretación sobre la enfermedad durante la Edad Media, en donde se describe a la enfermedad como un castigo para los placeres mundanos. Otra pieza literaria, el Decamerón de Giovanni Boccaccio, cuenta cómo en medio de una epidemia de peste negra en Florencia, un grupo de jóvenes se aísla de la enfermedad para contar historias.

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En el siglo XV Europa comienza su recuperación. El descubrimiento de que las pulgas eran las que causaban el contagio, ayudó al control de la enfermedad pues bastaba con quemar ropa infectada y prohibir la entrada cargamentos de tejidos de otras ciudades para detenerla.

La Organización Mundial para la Salud reporta unos tres mil casos nuevos de peste al año. Existen focos permanentes en las zonas montañosas y desérticas en África, Asia y América del sur, donde las condiciones de higiene son pobres y no hay un adecuado control de las heces fecales.

Hoy sabemos que la bacteria Yersenia puede ser eliminada con la toma de medicamentos como la tetraciclina, el cloranfenicol o la estreptomicina. Sin embargo, se han realizado pruebas genéticas en esqueletos de muertos por la peste, y no fueron encontrados restos de bacteria, por lo que la pandemia sigue con un velo de misterio.